神社宇佐神宮の成り立ちと八幡神の秘密

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宇佐神宮は宇佐八幡とも呼ばれる、国内4万を超える八幡宮の総本社。
その伝説から武運や安産の守り神として崇敬を集め、現在も仕事運や金運、安産のご利益亜があると言われています。
日本全国の神社の半数を占める八幡神とは、一体どんな神様なのでしょうか。宇佐神宮の成り立ちとどのような関わりがあるのでしょう。一緒に八幡神の起源と、宇佐神宮の成り立ちに関わる謎に迫ってみましょう。

宇佐神宮は全国の八幡宮の総本社

宇佐神宮は九州大分県にある神社で、日本全国にある八幡宮の総本社に当たります。京都の石清水八幡宮や、神奈川県の鶴岡八幡宮などが、有名な八幡宮も多く、誰もが一度は耳にしたことがあるでしょう。日本にある神社の数は約8万と言われていますが、そのうち八幡宮はなんと44000社と圧倒的な数を誇る代表格です。これほどまでに全国に広がった背景には、武神として武家からの崇敬を集めたことが大きな要因ですが、それ以外にも様々な要素が絡まって広まりました。

宇佐神宮の祭神は八幡大神・比売大神・神功皇后の3柱です。八幡大神は応神天皇とされていますが、この辺りは諸説あり明確な結論は出ていません。八幡宮が武運の神とされているのは、神功皇后の朝鮮出兵の功績によっています。三韓征討と呼ばれる朝鮮出兵の際、お腹に応神天皇を宿しながらも、勇敢に戦い勝利したことが武家の崇敬を集める要因となりました。さらには、安産の神としても信仰を集めています。

ミステリアスな祭神「八幡神」

諸説あるだけに、宇佐神宮の祭神の正体については謎めいています。宇佐神宮では、八幡大神を応神天皇としていますが、元々の八幡大神は別の神様だとする説が主流になりつつあるようです。本来の八幡神は母子神だったことから、神功皇后・応神天皇と集合したという説や、山や海を信仰の対象としたように、土地に結びついた自然発生的な神様だったとする説など、決着はまだまだつきそうにありません。

御祭神が一族を守る氏神を発祥とした神社もありますが、宇佐神宮の場合には当てはまりそうもありません。大分県宇佐市にある宇佐神宮ですが、「宇佐」を冠して呼ばれるようになったのは、石清水八幡宮ができてから。2つを区別する必要があったため、当時八幡宮のあった地名を冠するようになったのが事実のようです。それまでは「八幡の神」や「八幡大神宮」「広畑八幡大神宮」などと記されていました。

さらに、宇佐神宮を守っていたのは宇佐氏だけではなく、もともと辛嶋氏が祀っていたものを、突然現れたシャーマニズムの大神(おおが)氏が加わり、最後に宇佐氏が登場するという3氏が協力して守ってきた神社だったようです。この点に注目すると、宇佐神宮は「宇佐」で発祥したものではなく、もともと祀っていた「辛嶋氏」が鍵を握っているように見えてきます。

八幡神の発祥の鍵は幻の古式にあった

宇佐神宮の祭神が「宇佐」とは無関係だとすると、「八幡」に謎が隠されていそうです。
江戸時代初期の頃まで、宇佐神宮には「放生会」と「御行幸会」呼ばれる神事がありました。奈良時代から頻繁に様々な文献に登場しているほど、重要な位置を占める神事でしたが、どちらも現在では行われていません。

放生会は新羅の神を祀る香春岳神社の古都八幡から、豊日別宮へ銅の鏡を奉納し、いくつもの霊場を巡った銅鏡を、宇佐の和間浜で宇佐神宮に奉納するという行事です。鏡は豊前国田川郡で作られますが、それを運ぶのはさらに北部の京都郡・企救郡の人々。その上鏡は直接宇佐神宮へは運ばれず、和間浜で大宮司に手渡して運び手は引き上げてしまいます。かなり大掛かりな神事ですが、その理由は明らかになっていません。

もう一つの御行幸会は、下毛郡で作られたマコモの枕を、宇佐郡・下毛郡・宇佐郡・速見郡の順に廻して、最後に宇佐神宮の本殿に納められるという神事です。古い枕は豊後国国東郡の人々に渡され、奈良へ運ばれたあと四国の伊予へ渡ります。こちらも現代にはその由来が伝わっていません。

この田川郡・京都郡・企救郡のあたりは、かつて「止与」国、下毛郡には「山国郷」上毛郡には「山田郷」宇佐郡には「広山郷」と、どれも山に関わる地名があり、この辺りは「邪馬」国があったようです。この邪馬と止与の2つの国が連合国家を形成し、その霊神がヤハタ神と呼ばれたのではないかという説があります。この連合国家は早くに消滅しましたが、霊神のヤハタ神だけが残り、その神を奉じる辛嶋氏が宇佐地方へ進出し、宇佐神宮がこの八幡神を奉じるようになったというのです。

邪馬国と止与国の間にある矢幡八幡という神社と、宇佐神宮の関わりを見ると、この説も真実味を帯びてきます。宇佐神宮に勅使が訪れると、必ず矢幡八幡に報告に行っていたことや、宇佐神宮本殿の建て替えのたびに、矢幡八幡から材木をもらう儀式が行われていたことなど、まるで宇佐神宮より矢幡八幡が上のように見えてきます。八幡神がこの辺りから遷ってきたというのも、あながち間違いとは言えないようです。

宇佐神宮の発展と朝廷や武家との関係

宇佐へ進出してきた辛嶋氏の八幡神を祀るようになった宇佐神宮は、朝廷からも一目置かれる存在となっていきます。その背景には渡来人から新羅の情報を得やすいことなど、政治的背景が重要な要素となっていたようです。大神氏は朝廷から派遣された司祭者と考えられ、当時の朝廷が宇佐をかなり重要視していたことがわかります。

応神天皇が八幡神と言われるようになったのも、この頃ではないかと言われています。朝廷が宇佐神宮を珍重する理由づけとして、後から八幡神=応神天皇という構図が当てはめられたというのが、現在では広く定説になっているようです。朝廷の後ろ盾を得ただけでなく、八幡神=応神天皇という祭神をもって、武運の神として朝廷の衰退後も武家からの崇敬を集めるようになります。

武家と皇室の両方から崇敬をされる宇佐神宮は、二拝四拍手一拝という他とは違う参拝方法なのも特徴です。同じ作法が見られるのは出雲大社や熊野神社など限られた神社だけ。ここにも宇佐神宮の格式の高さと、伝統を大切に守る心が伝わってきます。

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